De populaire website TripAdvisor promoot hotels in illegale nederzettingen en censureert reizigers die anderen willen attenderen op de status van deze hotels.

Toen ik vorig jaar een uitstapje wilde maken naar de Dode Zee, keek ik op de website van TripAdvisor en van haar concurrent Booking.com en zag dat zij het Kalia Kibbutz Hotel aanboden. Beide organisaties geven de indruk dat het hotel in Israël ligt, maar in werkelijkheid ligt dit hotel in Palestijns bezet gebied, vlakbij Kibbutz Kalia aan de rand van de Dode Zee, naast de historische plek Qumran. Ik bezocht de plek om de feiten te controleren. Daarna plaatste ik een reisadvies op de website van Tripadvisor en schreef een brief aan James Kay, de persvoorlichter van Tripadvisor in London.

Kalia Kibutz Hotel

In mijn advies legde ik uit dat Israëls nederzettingen een oorlogsmisdaad zijn in strijd met  de Vierde Geneefse Conventie. De Vierde Geneefse Conventie verbiedt een bezettende macht haar bevolking over te brengen naar bezet gebied. De Israëlische nederzettingen staan in Palestina, maar sluiten Palestijnen buiten. Door de reclame die TripAdvisor maakt voor illegale nederzettingen, promoot zij oorlogsmisdaden.

Een paar dagen later ontving ik antwoord. TripAdvisor, dat haar hoofdkantoor in de VS heeft, informeerde me dat mijn commentaar niet gepubliceerd zou worden omdat ik me niet aan hun regels had gehouden. De regels voor het publiceren van advies houden in dat klanten de locaties zelf bezocht moeten hebben en dat hun reisadvies uit eerste hand komt. Een andere regel stelt dat referenten voor TripAdvisor zich onthouden van persoonlijke, ethische of religieuze meningen of commentaar.

Een stem voor reizigers?

Nadat TripAdvisor in de VS mijn kritiek had geweigerd, antwoordde James Kay, de persvoorlichter van het kantoor in London, een dag later dat “… de website was gebouwd om reizigers een stem te geven en een plek om ervaringen te delen met anderen. We willen reizigers een accuraat en bruikbaar beeld geven van alle hotels en B&B’s, herbergen en speciale gelegenheden,” schreef Kay. “Het feit dat een gelegenheid op Tripadvisor genoemd wordt, betekent niet dat wij het goedkeuren. Wij bieden slechts een platforum voor gasten om hun werkelijke ervaringen over het verblijf te delen met andere reizigers. Daarom zullen we geen hotels verwijderen die open staan voor gasten.”

In maart 2015 en op 6 juli 2015 keek ik opnieuw naar het hotel op de website van TripAdvisor. Tot mijn verbazing bleek het hotel verhuisd te zijn naar Ein Bokek in Israël? Ik zocht verder en zag een tweede Kalia Kibbutz hotel, ditmaal wel in Kalia, naast de ruïnes van Qumran. Daar lag het hotel dat ik bekeken had.  Bij nader onderzoek bleek het om hetzelfde hotel te gaan. TripAdvisor geeft twee adressen op voor hetzelfde Kalia hotel. Klanten die via de website in Israël zoeken vinden hetzelfde hotel als klanten die in de Palestijnse gebieden zoeken. Door twee adressen op te geven, misleidt TripAdvisor haar klanten.

Teleurstelling

TripAdvisor censureert mijn kritiek op basis van politieke gronden, maar promoot zelf de nederzettingen. Niet alleen Kalia wordt aangeboden, ook een reisje naar de Ahava fabriek staat op de site vermeld als een prachtige plek om te bezoeken waar Dode Zee mineralen worden verwerkt. Ook hier laat Tripadvisor achterwege wat reizigers zouden moeten weten, namelijk dat het hier om plundering van Palestijnse mineralen in een illegale nederzetting gaat. Al-Haq, de Palestijnse mensenrechten organisatie heeft gedocumenteerd hoe Ahava Palestijnse natuurlijke hulpbronnen plundert hetgeen een andere grove schending van het internationale recht is.

Overigens lijkt Tripadvisor zich wel bewust van het verschil tussen Israël en de Palestijnse gebieden. Op de website van TripAdvisor staat bij Kalia Kibbutz Hotel West Bank  een waarschuwing: “De veiligheidssituatie blijft complex in Israël en de West Bank…” en  “Amerikaanse staatsburgers moeten zich ervan bewust zijn dat er risico’s zijn bij reizen in deze gebieden…”.

Dit advies slaat de plank totaal mis. Immers, klanten kunnen beter helemaal geen kamer huren in de illegale nederzettingen omdat zij daarmee bijdragen aan het in stand houden van de nederzettingen en dus aan een oorlogsmisdaad.

Dit artikel is geschreven door Mieke Zagt, mensenrechtenactivist en mede oprichter van Article 1 Collective. Het artikel is eerder in het Engels gepubliceerd op The Electronic Intifada. Deze Nederlandse versie is van 6 juli 2015.